Cómo terminó el norte en la parte de arriba de los mapas

Por Isa Velásquez el 18/10/2017

¿Por qué los mapas siempre muestran el norte hacia arriba? Para aquellos que no solo lo dan por sentado, la respuesta común es que los europeos hicieron los mapas y querían estar en la cima. Pero en realidad no hay una buena razón para que el norte reclame propiedades inmobiliarias cartográficas de primer nivel sobre cualquier otro rumbo, como lo puede confirmar un examen de mapas antiguos de diferentes lugares y períodos.

 
 

     
     
     

La profunda arbitrariedad de nuestras actuales convenciones cartográficas se evidenció en el Mapa Universal del Mundo de McArthur, una visión icónica y “al revés” del mundo. Lanzado por el australiano Stuart McArthur el 26 de enero de 1979, se supone que este mapa desafía nuestra aceptación casual de las perspectivas europeas como normas globales.

No hay nada inevitable o intrínsecamente correcto -no en términos geográficos, cartográficos o incluso filosóficos- sobre el norte representado como ascendente, porque un mapa es una construcción humana, no natural.

Algunos de los primeros mapas egipcios muestran el sur como ascendente, presumiblemente equiparando el flujo hacia el norte del Nilo con la fuerza de la gravedad. Y hubo un largo tramo en la era medieval cuando la mayoría de los mapas europeos fueron dibujados con el este en la parte superior. Si había alguna duda sobre el significado religioso de este movimiento, lo iluminaron con ilustraciones piadosas de sus mapas, ya sea de Adán y Eva o de Cristo entronizado. En el mismo período, los creadores de mapas árabes a menudo dibujaban mapas con el sur de cara, posiblemente porque así lo hicieron los chinos.

Las cosas cambiaron con la era de la exploración. Al igual que el Renacimiento, esta era no comenzó en el norte de Europa. Comenzó en el Mediterráneo, en algún lugar entre Europa y el mundo árabe. En los siglos XIV y XV, aparecieron mapas de navegación cada vez más precisos del Mar Mediterráneo y sus numerosos puertos llamados cartas de Portolan. Fueron diseñados para ser utilizados por los navegantes que navegan por las rutas comerciales del mar con la ayuda de una tecnología recientemente adoptada, la brújula. Estos mapas no tenían real hacia arriba o hacia abajo: imágenes y palabras enfrentadas en todo tipo de direcciones, generalmente apuntando hacia el interior desde el borde del mapa, pero todas ellas incluían una rosa de los vientos con el norte claramente distinguido de las otras direcciones.

     
     
     

     
     
     

Los miembros de la Escuela Cartográfica Italiana prefirieron marcar al norte con un sombrero o una flecha embellecida, mientras que sus colegas igualmente influyentes de la isla de Mallorca, gobernada por los españoles, usaron una representación elaborada de Polaris, la Estrella del Norte. Estos hombres, que formaron la Escuela Cartográfica de Mallorca, también establecieron una serie de otras convenciones de mapeo cruciales de la época, incluyendo el color rojo brillante del Mar Rojo y el dibujo de los Alpes como un pie de pollo gigante. Entre otras indirectas de la membresía predominantemente judía de la escuela estaba el apodo de uno de sus miembros más destacados: “el jueu de les bruixoles” o “el judío de la brújula”.

Pero esto es solo parte de la explicación. La flecha de la brújula puede apuntar fácilmente hacia el sur, ya que la aguja metálica magnetizada simplemente se alinea con el campo magnético de la tierra, con un poste en cada extremo. De hecho, los chinos supuestamente se referían a sus primeros imanes de brújula como piedras que apuntaban al sur. Crucialmente, los chinos desarrollaron esta convención antes de que comenzaran a utilizar brújulas para la navegación en el mar. Para cuando los europeos adoptaron la brújula, sin embargo, ya tenían experiencia en navegar con referencia a la Estrella del Norte, el único punto en el cielo que permanece fijo en cualquier parte del hemisferio norte. Muchos marineros vieron la brújula como un sustituto artificial de la estrella en noches nubladas e incluso supusieron que era la atracción de la estrella misma que atraía la aguja hacia el norte.

Sin embargo, a pesar de que esta brújula orientada al norte se volvió esencial para la navegación y las cartas de navegación en el siglo XV, los mapas terrestres menos precisos que mostraban todo el Viejo Mundo continuaron ofreciendo una serie de perspectivas desorientadoras. Algunos tenían al este en la cima, de acuerdo con la tradición europea, mientras que otros preferían el sur, de acuerdo con la tradición árabe, y otros viajaban con el norte, de acuerdo con el punto de la rosa de los vientos. Entre otras cosas que se destacan en estos mapas es que, dada la extensión del mundo conocido, la ubicación del Mediterráneo y la incertidumbre sobre el ecuador, en aquellos primeros mapas de Europa Italia estaba más o menos centrada entre el norte y el sur, lo que hacía que diera igual girar el mapa.

     
     
     

     
     
     

La posición del norte fue finalmente asegurada a principios del siglo XVI, gracias a Ptolomeo, un cartógrafo helénico de Egipto cuyo trabajo en el siglo II d. C. estableció un enfoque sistemático para mapear el mundo, con líneas de longitud y latitud. Los cartógrafos que hicieron los primeros mapas grandes y hermosos del mundo entero, Viejo y Nuevo, hombres como Gerardus Mercator, Henricus Martellus Germanus y Martin Waldseemuller, estaban obsesionados con Ptolomeo. Presentaron copias de la Geografía de Ptolomeo en la imprenta recién inventada, colocaron su retrato en las esquinas de sus mapas y usaron sus escritos para llenar lugares en los que nunca habían estado, incluso cuando sus propios descubrimientos revelaban las limitaciones de su trabajo.

Por razones que se perdieron en la historia, Ptolomeo puso el norte. O al menos así es como aparece a partir de las únicas copias restantes de su obra, realizadas por monjes bizantinos del siglo XIII. Por un lado, Ptolomeo se dio cuenta de que, sentado en Alejandría, estaba en la mitad norte de un globo muy grande, cuyo tamaño había sido calculado con bastante precisión por los antiguos griegos. Por otro lado, puso a Alejandría en el mismísimo fondo del mundo habitado, como lo conocían Ptolomeo y todos los principales centros de civilización en el Mediterráneo greco-romano.

Para los estadounidenses, es fácil pensar que su posición, en la parte superior izquierda de la mayoría de los mapas, es intrínsecamente preferible; ciertamente parece ser así si eres de una cultura que lee de izquierda a derecha. Pero no está claro por qué los árabes o los israelíes, que leen de derecha a izquierda, necesariamente lo piensan así. Y si bien a los creadores de mapas les gusta diseñar mapas con bordes que corren a través de uno de los principales océanos del mundo, es ciertamente posible ubicar a Norteamérica en el centro dividiendo al mundo a la mitad a través de Asia.

La orientación de nuestros mapas, al igual que muchas otras características del mundo moderno, surgió de la interacción del azar, la tecnología y la política de una manera que desafía nuestro deseo de imponer narrativas fáciles o satisfactorias. Pero en un momento en que el sur global continúa sufriendo más que su participación en la violencia y la pobreza, no descartemos demasiado el mapa universal correctivo de McArthur. Sigue simbolizando un noble deseo: que podamos derribar las relaciones políticas y económicas injustas en nuestro mundo tan fácilmente como podemos voltear los mapas en nuestras paredes.

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